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《每經》專訪 | 高揚與貝瑞基因的十年:對腫瘤早篩信心比NIPT更強

發布時間:2020-07-06

2010年5月,北京三元橋曙光大廈B座207室,新開業了一家叫貝瑞基因的公司。如今最為主流的NIPT(無創DNA產前檢測技術)產品之一,貝瑞基因的“貝比安”最早就誕生在這間租來的辦公室里。

 

“當時對面是一家影視公司,我們半夜做實驗穿著白大褂,他們在排劇本。兩邊的人互相望一下,他們完全不知道我們每天在干什么,可能覺得這家公司怎么每天的劇本都一樣。”公司成立十周年之際,貝瑞基因董事長高揚接受《每日經濟新聞》專訪時,回憶創業過往分享了上述趣事。

 

十年時間,貝瑞基因以NIPT為突破口,逐步搭建起以測序平臺、試劑為上游,以生育健康、遺傳病、腫瘤等領域的檢測為中游,以大數據應用、消費級基因檢測等為下游的基因檢測全產業鏈條。公司在2017年登陸A股主板上市,現市值超過200億元。

 

在貝瑞基因過往取得的諸多突破中,高揚印象最為深刻的是公司第一個NIPT產品研發完畢。而放眼未來,高揚對腫瘤早篩產品的信心,則比NIPT還要強。

 

“我們能查出不到1厘米的早期肝癌,這給醫生帶來的震撼是很大的。”高揚介紹,患者在查出早期肝癌后,就可進行射頻消融等微創手術治療。相較傳統醫學觀念,具有極大進步。

 

“賭一把”創辦貝瑞基因

2020年,是貝瑞基因成立十周年,也是高揚進入基因行業的第十八年。談及當時為何選擇這一新興行業,高揚的解釋是“行業選擇了我”。

 

2002年,完成在復旦大學生命科學學院的學業后,高揚原本計劃出國繼續深造,這也是當時遺傳學畢業生的主流選擇。但等待簽證的時間超出預期,他只能先找工作。

 

高揚將這段經歷形容為“好比是關上了一扇窗,卻打開了另一扇門”。彼時,全行業還只有第一代測序技術可用,為科研機構提供測序服務,是當時國內基因行業公司的主要業務。

 

2003年,一次到英國參加學術會議的機會,高揚認識了后來的創業搭檔周代星。“當時會上的亞裔面孔很少,我對那次印象特別深刻,他會上講的東西太超前了,提問環節甚至都沒人能夠提出問題,這在國外的學術會議很少見。”

 

2003年,國內爆發了SARS疫情,但基因行業發展卻在加速。醫學背景家庭出身的高揚,天然對基因檢測技術在臨床上的應用抱有興趣。2004年,高揚進入中國科學院北京基因組研究所攻讀遺傳學博士學位。期間他利用單體型分析,發現了在CASP8轉錄起始區一個6堿基的缺失插入多態與多種腫瘤,包括肺癌、食管癌、胃癌、結直腸癌等的易感性相關。

 

高揚再次見到周代星是2006年,這次見面還聚齊了后來貝瑞基因創始人中的侯穎。三人一同推進了二代測序技術在國內的更多應用。

 

而回憶在2010年與周代星、侯穎一同創辦貝瑞基因時。高揚介紹,“創辦這家公司的目的很簡單,就是為了做NIPT項目。我們希望讓基因測序技術進入臨床市場,NIPT是最接近的。”

 

NIPT的設計,最初是由周代星與來自香港中文大學的盧煜明教授共同主導。從理論上,該項技術僅通過抽取產婦的外周血,即可檢測出胎兒的游離DNA,判斷胎兒是否患有遺傳性疾病。較之于傳統唐篩發現風險后對孕婦進行的羊水穿刺,NIPT無創,可降低孕婦宮內感染和胎兒流產的概率。高通量測序技術的逐漸成熟,讓NIPT進入臨床成為了可能。

 

“有這么好的資源和機會,我們就創業賭一把。但直到貝瑞基因成立的那一天,我們其實還不是完全有把握這個事(NIPT)能成。”高揚告訴《每日經濟新聞》記者。

 

2010年5月,貝瑞基因租下了曙光大廈B座207室,20多人的團隊開始白天黑夜連軸做實驗。高揚坦言“我們其實還是有一些運氣成分在里邊,項目太早不行,太超前,測序成本很高,根本撐不??;晚了的話進入市場可能都要排到第四、第五名了。”

 

難忘首個試劑盒研發成功

高揚介紹,貝瑞基因在成立之初賬上只有1000萬元資金,在大量投入研發后,引入投資迫在眉睫。“國內投資人認為我們太超前了,當時他們投資還是以TMT(Technology,Media,Telecom)為主。”

 

貝瑞基因成立初期,在資本市場一度碰壁。“投資人告訴我們,當時國內創業機會非常多,最好用Copy to China的模式,有國外的參照,可以分析比對。”高揚回憶當年融資的窘境。事實上2010年的貝瑞基因,就是沒有任何可比較的對象,包括美國也沒有。

 

“到2011年就快發不出工資了,公司那時候才成立一年不到”,高揚笑著講述這件事情。“如果問公司當時的核心競爭力是什么,那就是我們創業班底比其他團隊配合得更好,我們玩命干活;我們的技術更好一些。”

 

2011年,貝瑞基因獲得君聯資本A輪融資1780萬美元。2013年,公司又獲得了2500萬美元的B輪融資,由啟明創投領投。當年的融資,無疑是雪中送炭,在貝瑞基因成立十周年的歷程中,具有基石作用。

 

但如果只能挑選一件事,作為公司發展十年里最難忘事件的代表,高揚毫不猶豫選擇了這一件:“我們研發線同事有一天找到我,說他們真正把NIPT試劑盒做出來的時候。那一刻,我知道我們會成功,因為在技術層面上我們已經做到了。”

 

“還有一件事情要講,我們檢測的第一位孕婦是高齡孕婦,大夫給她的建議是這個孩子別要了。”當時貝瑞基因的NIPT技術還不能做到如今“貝比安”產品檢測唐氏綜合征、愛德華氏綜合征、帕陶氏綜合征三種胎兒染色體疾病,高揚問這位孕婦,如果只能排除唐氏綜合征這一項風險,還做不做?

 

“她告訴我,能排除一個也ok剩下的她認了。最終決策是孕婦自己做,當所有人都反對她的時候,她只需要我們一個小砝碼。”最終這位孕婦生下的孩子是健康的。

 

這件事情讓高揚深受感觸,“貝瑞基因成立的使命就是想要醫院和患者能夠用上我們的技術。”

 

對腫瘤早篩信心比NIPT更強

2017年,貝瑞基因登陸A股主板上市,同年貝瑞基因將旗下腫瘤業務進行剝離成立和瑞基因,并一次性吸引了君聯資本、博裕投資、啟明創投、宏瓴資本等戰略投資人8億元增資。這是當年國內腫瘤基因檢測領域最大的單筆投資。

 

2018年4月,和瑞基因與國家肝癌科學中心/海軍軍醫大學東方肝膽外科醫院、廣州南方醫院共同啟動了PreCar項目。將招募超過1萬例肝癌高危人群建立隨訪監控隊列、開展為期3年的前瞻性隊列研究,項目總投資規模超過1億元。

 

談及參股子公司和瑞基因正在進行的腫瘤早篩項目,高揚對此項目的信心比當年公司開發NIPT項目時更強。“肝癌早篩試驗中,我們在入組人群中查出了不到1厘米的腫瘤,這給醫生的震撼是很大的。”高揚介紹,相比而言,被篩查出來的腫瘤早期患者不一定有直觀感受,因為此時患者沒有體會到癌癥晚期的痛苦。

 

但對于醫生,他們接觸的不少都是癌癥中晚期患者,即使他們和患者家庭付出巨大的時間和金錢,也很難讓腫瘤患者恢復健康?,F在僅是通過抽一管血,就能篩查出極早期腫瘤患者,只需通過射頻消融等手術治療就能讓患者的生存期大大延長。相較傳統醫學觀念,具有極大進步。“我們行業更多的是To B,如果醫生獲得的感受非常好,我對于腫瘤早篩的信心甚至比NIPT還要強一點。”

 

PreCar項目在2019年第二十二屆中國臨床腫瘤學會(CSCO)學術年會公布的最新階段性研究成果顯示,基于預測模型將肝癌檢出的時間比金標準確診的時間提前了6~12個月,實現了真正意義上的前瞻性早篩,該項目有望在今年年底落地。

 

全產業鏈并非形成閉環

十年時間,貝瑞基因以NIPT為突破口,逐步搭建起以測序平臺及試劑為上游,生育健康、遺傳病、腫瘤等領域的檢測為中游,大數據應用、消費級基因檢測等為下游的基因檢測全產業鏈條。

 

僅在剛剛過去的2019年,貝瑞基因的NIPT試劑盒(貝比安)成為全行業第一個延續注冊成功的產品。公司NextSeq CN500測序儀適用范圍變更獲批,超越NIPT,成為可應用于腫瘤、遺傳病等多種疾病檢測的通用型二代測序平臺。落地在即的腫瘤早篩業務,也被認為是貝瑞基因“再造一個NIPT”級別的重磅產品線。

 

高揚為《每日經濟新聞》記者解讀了貝瑞基因打造基因檢測行業全產業鏈的思路,“實際上我們是圍繞上市公司上下游的產業進行了安排,并非我們要把整個基因測序的產業鏈做成一個閉環。”

 

“我們并不是要去開發上游的硬件或軟件,但是我們會大力地引進、投資一些公司,在上游布局。”

 

“中游是應用,類似NIPT這樣的產品,這也是我們的重中之重。目前公司開發的都是比較大的品種,要求年檢測量達到10萬到100萬的區間。”高揚認為未來十年間,中游會是基因檢測領域重要的應用場景。“同樣,在中游除了我們自己,公司也希望通過一些合作和投資的方式去布局。”

 

在談到公司打造的全產業鏈下游時,高揚首先糾正了一個外界常有的誤區。“下游”不能簡單按照工業界的標準去理解。他以基因治療領域為例,表達了公司會發揮在中游的優勢,與更多的創新藥研發企業合作。

 

《每日經濟新聞》記者注意到,相比回憶公司十年創業歷程中的輕快表達,高揚在介紹公司全產業鏈布局時,用語和措辭都下意識變得更嚴謹。“他就是個標準的理工男”,一位高揚的同事這樣形容他。

 

在貝瑞基因三位創始人中,兩位都是技術出身。所以在外界看來,這家公司帶著一股“理工男”的氣質。但出乎意料,高揚卻認為貝瑞基因是一家偏女性化的公司,這主要是公司當前的客戶以孕婦群體為主。

 

“是女性,她還是一位很年輕、睿智、包容、進取的女性。”高揚認為,貝瑞基因十年間釋放出的企業文化,也是柔中帶剛的,因為在能力的范圍內,貝瑞一直十分重視對客戶的服務;在能力所及的地方,對技術的追求總是超前一點、再超前一點。

 

“再往后,公司會進入一個快速發展階段,很多比較硬核管線的產品會上市。”所以高揚眼中的貝瑞基因,或許是一位羽翼豐滿的女神,正準備一飛沖天。

 

本文轉載自《每日經濟新聞》

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